Автор:
Cheb

Эта история относится к фанфикам. Будучи таковым, она в неоплатном долгу перед создателями используемых ниже персонажей: Румико Такахаси, Кунихику Икухарой, Наоко Такеучи, и творческими командами из Interplay, Obsidian и Bethesda.

Аннулированная судьба - II:
Дикая пустошь

Напоминаю, что, японская речь выделяется 『японскими двойными кавычками』

Глава 5,
В путь

Человек-тапок [Убить 50 мутировавших насекомых] (х3) — увеличивает на 3% повреждения по мутировавшим насекомым.
(русский перевод перка «Bug Stomper»)

— Куда теперь? — жизнерадостно осведомилась Ранма, когда все шестеро вернулись к автомобилю.

— Ммм... — Нарг почесал в затылке. — Мы собирались в Рино... Но теперь, может быть...

— Думай на колёсах, — прервал его раздумия Сулик.

— Да, точно! — Нарг с облегчением распахнул дверь со стороны водителя. — Оба пути ведут через Хаб(???), это миль тридцать на запад по пятьдесят восьмому. Выберем, какой дорогой ехать, когда доберёмся туда.

— Хабу? — переспросила Ранма. Что-то ей это слово смутно...

— Ага, как ступица у колеса, — ответил Нарг. — Большой бартерный город, караванные маршруты расходятся во все стороны как спицы. — Он нахмурился, глядя на девушек, потом на машину, и обратно. — Как же вас поудобнее то усадить?..

— Спасибо, но по городу мы пешком, — отказалась Ранма.

— Можем толкать если нужно, — развила мысль Аканэ. Ну, не верилось ей, что автомобиль может проехать через эти руины, не застряв ни разу.

— Не волнуйтесь, мы не отстанем, — добавила Ами. — И прикроем, в случае неожиданностей.

— Что, реально? — не поверил Нарг.

— Потому что супергерои, — объяснил ему, как маленькому, Сулик.

Совместный путь по лабиринтам заваленных улиц был извилист и до монотонности долог. Автомобиль покачивался на выбоинах, с едва слышным гулом мотора переползал через края кирпичных осыпей. Трое воительниц в матросках и одна девушка в сине-жёлтом забегали вперёд, контролируя окружающее пространство, запрыгивали на руины, словно стайка кузнечиков, танцующих вокруг неповоротливого жука. Но всё было тихо, мёртвый город лежал безмолвной массой кирпича и бетона. Аканэ была готова помогать подталкивать, но это не понадобилось.

Но вот, наконец, впереди открылось одетое в бетонные набережные сухое русло, неглубокое - метров пять в глубину - но больше полсотни в ширину, в которое Нарг съехал по песчаному наносу. Налево была полуразрушенная эстакада, под которой вполне можно было бы проехать, но Нарг свернул направо, назад к центру города, по обратному следу покрышек, отчётливо различимому среди жёстких кустиков.

— Можно было бы срезать по пустыне, — пояснил он, — но я предпочитаю возвращаться по собственным следам. Меньше шанс найти... Новые приключения.

— Я согласна, — сказала Ранма. — Почему так медленно?

— Эээ, ну, вы же пешком?

— Мы можем бежать быстро, — возмутилась Аканэ. — Долгое время. — Она рванула вперёд, моментально разогнавшись километров до шестидесяти, только песок из под подошв летел.

— О! — Нарг прибавил газу, разгоняя автомобиль.

— 『Показушница,』 — пробурчала Ранма, ускоряясь за ним. — 『Научил, на свою голову.』

Впрочем, быстрее километров тридцати индеец всё равно не разгонялся. Тяжёлая машина грузно подпрыгивала на неровностях, с хрустом давя жёсткую растительность.

Скоро путь преградила обрушившаяся эстакада. Впрочем, у этой одна секция упала удачно, образуя что-то вроде пандуса, позволяющего выбраться на левый, северный берег. Оставался метровый где-то уступ изломанного бетона и ржавых арматурин, перекрытый наклонным нагромождением из крепких досок, жестяных листов и прочего хлама, на котором старый след шин и заканчивался. Это дополнение, похоже, было делом рук Нарга с Суликом.

Сулик вышел указывать путь, и Нарг медленно, по сантиметру, всполз на наклонную плиту, повинуясь его жестам. Конструкция из хлама хрустела выразительно, но выдержала. Потом был короткий подъём, и такое же переползание по настилу из хлама через разлом между пролётом и твёрдой землёй. Они снова оказались в городе, на широком проспекте, изобилующем ржавыми остовами. Но места проехать хватало. Сулик, довольно крякнув, забрался на своё сиденье.

— 『И ты тоже давай в машину,』 — безапелляционно потребовала от рыжей Аканэ.

— 『Чего?.. Почему я? — возмутилась та. — Да я наравне с вами бежать могу, ты не...』

— 『И сколько воды тебе после этого понадобится выхлебать?』 — осведомилась Аканэ. — 『А?』 — Потом, перейдя на английский, спросила у индейцев: — Сколько воды у вас осталось?

Сулик вдумчиво потряс большую баклагу, отозвавшуюся слабым плеском:

— Две, три пинты.

Аканэ мимолётно скривилась: опять эта неметрическиая заумь!

— Это примерно литр, — пришла на помощь Ами.

— 『Видишь?』 — Аканэ сурово уставилась на Ранму. Потом скомандовала на английском: — Залезай в машину!

Рыжая вздохнула, признавая поражение.

Сулик не успел распахнуть дверь как она взялась за край крыши и вставила себя, грязными пятками вперёд, на заднее сиденье через проём между крышей и бортом позади двери: дверей было только две, и Сулику иначе пришлось бы вылезать, чтобы откинуть спинку своего сидения.

— Спасибо, не надо, — запоздало поблагодарила она, и завозилась, освобождая себе местечко на диване, слегка заваленном всякими кулями. Пахло в автомобиле отнюдь не розами, но Ранма отнеслась к этому с философским «не пугай ежа».

Собственно, салон очень хорошо проветривался: широкие проёмы тянулись от лобового стекла до самой задней стойки крыши, все промежуточные стойки давно спилены, если и были. Кули и заднее сиденье накопили бы ещё больше пыли, если бы тут было заднее стекло. Вместо которого пустой овальный проём позволял невозбранно любоваться полным барахла багажником.

Проспект шёл на север, потом свернул на запад. Нарг осторожно лавировал между ржавыми остовами и осыпавшимися зданиями. Скоро бывшие дома начали понижаться, появились дворики за когда-то аккуратными заборчиками. Автомобилей становилось всё меньше, лавировать - всё легче, и он смог разогнаться километров до двадцати. Трое воительниц в матросках бежали следом широкими то-ли шагами, то-ли прыжками, показавшимися бы стороннему наблюдателю спринтерским рывком, но на самом деле бывшими для них чем-то вроде лёгкой трусцы. Аканэ иногда вырывалась вперёд, но вокруг было никого и ничего, лишь изредка попадались гигантские крысы, в панике прячущиеся от её стремительного движения. Автомобиль шёл поначалу почти бесшумно, лишь камешки скрипели под покрышками, но потом под капотом завёлся и задребезжал разболтанный вентилятор.

— Топливная ячейка нагрелась, — пояснил Нарг.

Ами заинтересовалась и попыталась сканировать на бегу, но получалось плохо: то Нарг уводил машину вправо, обходя очередную колдобину, то она мешала ему принять влево.

— Прыгни на крышу, — посоветовала Ранма, высовываясь по пояс из окна и хлопая рукой по крыше.

— Не прогнётся? — забеспокоилась Ами.

— Это ж хайвеймен! — обиделся Нарг. — Крепко сделан, на нём танцевать можно.

— Ну... Хорошо. — Та легко запрыгнула на крышу, почти неслышно приземлившись на три точки. Пип-бой болтался на левом запястье, изрядно мешая.

Ами сосредоточилась на механизмах, скрывавшихся под капотом, и в который раз поразилась тому, что видела. Это было гениально! А вот за такое надо убивать ещё во студенчестве. А вот это... Ох.

Нарг с некоторой нервозностью прислушивался к её хмыкам и вздохам, потом не выдержал, и поинтересовался:

— Ну, какой диагноз, док? Не взорвёмся?

— А?.. — Девушка-гений вздрогнула, и чуть не сверзилась с крыши при объезде очередной колдобины. — Нет, самопроизвольный взрыв при нормальном использовании совершенно не грозит. Хотя при нештатных ситуациях, таких, как опрокидывание, или попадание пули, последствия могут быть...

— Ну не хуже, чем у обычной бочки с бензином, да? — с облегчением уточнил Нарг.

— Можно сказать и так, — согласилась Ами, спрыгивая с крыши чтобы снова бежать слева от машины. — Эта «топливная ячейка» на самом деле - комбинация батареи никель-водородных ячеек с накопителем на гидриде лития, в общем корпусе высокого давления. Конструкция невероятно надёжная, из строя вышло не более половины ячеек, и корпус обладает тройным запасом прочности, там настоящий бутерброд из стали и титана, со слоями палладия и платины, защищающими их от водорода, но... внутри почти триста килограмм гидрида лития, плюс водород под давлением в девяносто атмосфер...

— Водород это ж, вроде, газ? — уточнил Нарг.

— Вода состояй из водорода и кислорода, — вставил Сулик. — Так один умный человек говори.

— Да, это горючий газ, — подтвердила Ами.

— А этот... Хедрид, как его?.. — уже боялся ответа Нарг.

— На воздухе воспламеняется, продукты горения смертельно ядовиты, — упростила Ами.

— На бомбе ездим, — взгрустнул Нарг.

— Ты со-ро-ка миллиметровые гранаты под сиденьем вози, — съязвил Сулик из-под полуопущенных век. — И три элемента микросинтеза в багажнике. Сколько ти-эн-ти каждый?

— Точно! — Нарг рассмеялся. — Как страшно жить!.. Хе, если бы я боялся порезаться, то копья бы в руки не взял.

— Но знай хорошо, — посерьёзнев, добавил Сулик.

— Да, знать как обращаться со снарягой жизненно важно, — согласился его обладающий шевелюрой собрат. — А то всё необслуживаемая, да лучшая в мире, да патентованная, а реальных знаний по этой ячейке - не достать.

— А где эта ячейка помещается? — полюбопытствовала Ранма. — Там же двигатель?..

— Электродвигатель, — объяснила Ами, — на самом деле весьма компактен и расположен внизу, у начала карданного вала, коэффициент полезного действия - выше девяноста восьми процентов... Хмм... Почему тогда не встроен прямо в задний мост?.. А, точно. Этот автомобиль - либо модификация машины с бензиновым двигателем, либо выпускался в двух вариантах, с возможностью быстрой замены... В любом случае, этот никель-водород-металгидридный аккумулятор имеет форму и размер, совместимые с двигателем внутреннего сгорания.

— Вот как! — сказал Нарг. — А я всё думал, почему мне тот второй хайвеймен в Кламате казался неправильным!

— Второй? — переспросила Ранма. — А они... редкие? Многочисленные?

— Я всего два встречал, — уточнил Нарг. — Наш и ту развалину.

— Страшно дорогая наверно была, — вслух подумала Ранма.

— Учитывая, сколько в ней платины, — вставила Ами, — вне всяких сомнений. Но... Мне интереснее, кто и когда добавил к автомобилю фотоний-электрический накопитель. Сам этот узел - явно фабричного изготовления, но присоединён столь же явно кустарным образом... Из за чего, кажется, выходил из строя контроллер топливной ячейки. Вы его, случаем, не меняли недавно?

Индейцы переглянулись.

— Это что за хрендюлина? — уточнил Нарг. — А то я в технике разбираюсь - руля крути, педаля жми, заглохнет - голова чеши.

— Моя вспоминай трёхрычаговую моховую греданзу, — добродушно подколол Сулик.

— Дык, — буркнул Нарг.

— Это та штука, которая позволяет заряжать машину элементами микросинтеза, — пояснила Ами, осознавая, какая пропасть необходимости всё упрощать перед ней раскрывается. — Учитывая особенности конструкции, предположу, что это - военная технология. Как теперь ясно, микроэлемент синтеза может отдавать энергию как в режиме элемента электропитания, так и в в виде чистого заряженного фотония, если подключить соответствующий проводник. Первое ограничено примерно одним киловаттом, второе... Полагаю, энергетическое оружие использует фотоний напрямую. Мощность, отдаваемая элементом, при этом может превышать несколько сотен мегаватт.

— Вик кричи про невозможный ампераж, — припомнил Сулик. — Даже волосы выдирай.

— И этот, как его, тоже использует фотоний напрямую? — догадался Нарг. — Тогда понятно. А я всё удивлялся, как получается зарядить хайвеймен за полсекунды!

— Эээ, я бы советовала, — начала издалека Ами, — в следующий раз привязать к тому рычажку длинную верёвку. Очень длинную верёвку.

Нарг с Суликом снова переглянулись.

— То есть, при зарядке, всё-таки, может рвануть? — уточнил первый.

— Конструкция выглядит надёжной, — непонятно за что извиняющимся тоном уточнила Ами, — но прокладки изношены, а при плохом прилегании, или отклонении квантовой струи...

— Эквивалент сорока килограмм тротила, — закончил за неё Нарг. — Яснее ясного. Какие-нибудь ещё подвохи есть?

— Не думаю, — утешила Ами. — Опасен именно момент начала заполнения накопителя. Когда давление выравнивается, а происходит это после перехода в накопитель около восьмидесяти процентов заряда, он замыкается. И не автоматикой, а законами физики, так что, отказать тут нечему. Затем... Думаю, за двадцать-тридцать минут, примерно на ста киловаттах, энергия перекачивается в топливную ячейку, после чего накопитель практически пуст.

Одноэтажный пригород быстро кончился. Шоссе тянулось на запад по практически плоской равнине, разделившись на два двухполосных направления с широкой полосой между ними. Лавировать стало легче, поскольку теперь Нарг мог объезжать препятствия не только справа, а и слева. Часто ехать по песку было ровнее, чем по изъеденному временем асфальту. Индеец сначала перешёл на разделительную полосу, а потом - и вовсе на полосы встречного движения, чтобы проще повторять обратный путь по собственным следам. А обратные следы хайвеймена на песчаных участках были единственным признаком человеческого присутствия. Жёсткая пустынная растительность угнездилась в трещинах асфальта.

— Здесь никто не ходит, да? — спросила Ранма.

— Некрополис - своего рода тупик, считается пустым, вокруг не живёт никто, слишком сухая земля.

— Плохие места дальше на восток, — уточнил Сулик. — Духи говори не ходить туда.

— И это тоже, — согласился Нарг. — По идее, если следовать на восток по пятнадцатому, можно достичь руин Вегаса и реки Колорадо, но места в ту сторону считаются мёртвыми.

— Мертвыми? — насторожилась Ранма, сразу вспомнив один памятный мир из Ас. — Радиация?

— Вряд ли, — сказал Нарг. — Безводная пустыня, радиация - это всё на удивление преодолимо. Голодные старатели чище радтараканов везде пролезут. Нет, там, скорей всего, живёт кто-то очень не любящий чужаков и умело от них избавляющийся. Могут быть остатки армии Мастера, могут быть смертокогти, или какие-то пока неизвестные твари, или ну очень недружелюбное племя. НКР время от времени посылает разведчиков узнать, сохранилась ли плотина Гувера, но пока никто из них не вернулся.

— Неизвестные твари?.. — навострила уши Ранма, аж подавшись вперёд.

— Эн Си Ар?.. — живо заинтересовалась Ами, снова запрыгивая на крышу чтобы не упустить чего.

— Смертокогти?.. — присоединилась Аканэ, запрыгивая на левое крыло багажника.

— Нууу... С чего бы начать?.. — растерялся Нарг, внезапно оказавшись в центре такого насыщенного внимания.

— Я разведывай, — огорчённо заявила Усаги, и упылила вперёд, явно чтобы не травить душу своей неспособностью участвовать в разговоре.

— Начинай с где люди живи, — посоветовал Сулик. — И как.

— Ну, то место, куда мы направляемся, — последовал его совету Нарг, — это часть Новой Калифорнийской Республики. Несколько городов объединились, больше полувека назад, вокруг Шейди Сендс (???) которыми заправлял отец Тэнди, Арадеш. Из достойных упоминания - Ступица(Hub), Боунъярд, Максон, Джанктаун, Дэйгло. Это земли разведанные и обжитые.

Кажется, эти имена что-то значили, кроме набора звуков, но Ранма отложила этот вопрос на потом, её сейчас интересовало другое:

— То есть, люди живут в городах? А кормятся с чего?

— Нуу... Нет, в городах живут больше те, кто производством занимается, — поправил Нарг. — Или торговлей. Бо́льшая часть живёт на фермах, еду выращивают. И ковбои, они еду пасут, кочуя по всей пустоши.

— Не забывай два уклада, племенной и городской, — добавил ключевой факт Сулик.

— Конечно, ещё племена, — смущённо согласился Нарг. — Те, кто либо, кхм, утратил знания, либо по какой-то причине решил, что им это не нужно, и вернулся к первобытному образу жизни. Оно, с одной стороны, община сплочённее, без всех этих разногласий городских с красношеими, мафий, налогов, и прочей гадости. — Он вздохнул. — С другой стороны, бывает, первобытный уклад кусает за задницу. Когда, например, ваша секретная магическая пуля внезапно оказывается негодной...

— Зато племена к духам ближе, — вставил Сулик. — В суете города трудно научайся слышать.

— Мы придумаем, как помочь вашему племени, — лишний раз пообещала Ами, устраиваясь на содержимом багажника поустойчивее, и с головой ушла в изучение пип-боя.

Аканэ спрыгнула и продолжила пешим ходом, временами нарезая круги вокруг машины, разогнавшейся до тридцати километров в час.

Минут пятнадцать ехали в молчании, лишь натужно скрежетал вентилятор под капотом да бренчало потряхиваемое на колдобинах барахло. Дорога тянулась умопомрачительно монотонная, прямая, как по линейке. Даже автомобильные остовы практически сошли на нет здесь, на удалении от города. Почти незаметный подъём незаметно сменился почти незаметным спуском, справа появились ржавые рельсы однопутной железной дороги.

— А насчёт неизвестных тварей и этих... десукло? — возобновила допрос Ранма. — Ну, где разведчики исчезают.

— Неизвестные твари... — Нарг на минуту задумался. — Ну, как сказать. Есть обжитые места. Те твари, что в них обитают - о них всё известно, чем опасны, как охотиться, и так далее. Но пустошь - бескрайняя, и разнообразию тварей нет числа. Что там обитает - известно из баек, пересказанных через третьи руки. Где правда, где вымысел - попробуй, пойми. Ну, как правило, верный признак появления новой твари - если внезапно начинают пропадать караваны. Вот как в той истории, где прабабка смертокогтей раскрыла. Ведь до того они тоже были, но были неизвестными тварями. Хитрые сволочи, нападают только на тех, кого могут съесть. Если караван сильный - пропустят, не показываясь на глаза. Или на ночной стоянке всех вырежут, если стая агрессивная. А пропал одинокий путник в пустоши - кто знает, отчего он пропал?.. Но это было восемьдесят лет назад. Теперь-то про смертокогтей все знают. Но и расселились твари гораздо шире.

— Понимаю, если ходить за пределы известных земель - можно нарваться на сюпризы, — поддакнула Ранма. — А сами-то смертокогти что из себя представляют?

— Сам я их видел только издалека, — заранее извинился Нарг.

— Моя тоже издлека, — добавил Сулик. — Мало кто видей вблизи и ещё не с духами.

— Обещающе, — заметила Аканэ, обнаружившаяся бегущей по правому борту.

— Тварь действительно огромная, — продолжил Нарг, не отрываясь, однако, от дороги. — Особенно матёрые альфы-вожаки стай. Думаю, футов десять у неё в холке есть, когда ходит на двух ногах, как ссутулившийся человек. Когда на всех четырёх - бегает очень быстро. Главное оружие - когти на руках, дюймов двенадцать наверное, рвут абсолютно всё. Любая броня против неё - смехотворна, даже силовую броню вскрывает, как жестянку...

— И шкура сильно крепкая, — добавил Сулик.

— Да, реально ранить их можно только из чего-то крупнокалиберного, — пустился в объяснения Нарг. — Двести двадцать третий калибр, например, просто отскакивает, или действует не сильнее булавочного укола.

— И такие звери охотятся стаями? — поразилась Аканэ. — Я правильно поняла? Как ещё не съели всех людей?

— Ну... — Нарг надолго задумался, было видно, что занятие это для него непривычное. — Вроде бы, взрослеют медленно. Ещё они на самом деле очень осторожные, предпочитают не связываться с чем-то неизвестным. Пока ты в автомобиле и едешь - ты их даже не увидишь. Мы один раз рискнули, через перевал Тиога срезали - даже мельком ни одной твари не видели. А ведь там караваны не могут ходить, в тех горах - самый рассадник смертокогтей... Что ещё... Молодняк легче убивается, смертокогти откладывают яйца как птицы, и тем уязвимы. Еесли надо их откуда-либо выселить - нанимают охотников, чтобы те выбивали детёнышей и разоряли гнёзда. Очень эффективно помогает. Хотя никто никогда не рассказывает о встрече с матерью-смертокогтем - ну да это понятно, почему, хех.

— Ещё, людей больше, — добавил Сулик. — Много больше.

— И это тоже, — согласился Нарг. — Земледелие и промышленность кроют охоту и собирательство как бык-брамин крысу. История старого мира повторится снова, племена или объединятся в государства, или на них невзначай наступят... Это не я придумал, это мне старейшина вдолбила.

— Как это относится к смертокогтям? —  озадаченно спросила Аканэ, продолжая бежать рядом с автомобилем.

— Ну... — Нарг почесал в затылке, оторвав одну руку от руля. — Охота и собирательство накладывают верхний предел на размер племени, так?.. Человек сто где-то активных охотников, да и то многовато. А теперь прикинь, сколько мяса надо тысячефунтовой твари и в сколько раз меньше смертокогтей могут прокормиться с той же земли. Добыча - она не возникает волшебным образом из воздуха, ей надо время расплодиться и вырасти.

— Это целое мастерство, — добавил Сулик. — Мудрый охотник знай, когда остановиться.

Аканэ моргнула озадаченно, и аж начала отставать. Потом выровнялась. Рыжая на заднем сиденье пожала плечами: мол, очевидно же.

— Смертокогти достаточно умные, чтобы не истребить всё съестное под корень, — заключил Нарг.

— А как они нападают? — спросила о главном Ранма.

— Хитро, — ответил Сулик. — Неожиданно. Подкрадывайся с разных сторон. Заманивай в засады.

— Да, — согласился Нарг. — По свидетельствам выживших, смертокогти нападают сообща, одни отвлекают, другие заходят с флангов. И вот тут обычное правило устраиваться на ночлег, укрываясь складками местности от взгляда рейдеров и прочего сброда, срабатывает наоборот, давая тварям возможность подкрасться незамеченными.

Прямое, как по линейке, шоссе неожиданно чуть свернуло к северу. Слегка волнистая равнина не давала разглядеть, куда оно тянется, лишь далёкие горы обрамляли горизонт.

Так ехали ещё полчаса, один раз обогнув по пустыне былинных размеров промоину с остатками мостика посередине. Ранма продолжала выпытывать у индейцев основные факты по местной живности. Те поведали про геко, прямоходящих ящериц ростом с человека, про радскорпионов и муравьёв размером с собаку, про свирепых медведей «яо-гай» и смертоносные колонии ос, называемых «казадорами», про гонимые крепнущим государством банды рейдеров, которые на самом деле племена, и про банды разбойников с большой дороги, образующиеся в обитаемых местах из не желающей работать фермерской молодёжи. Аканэ бежала рядом, слушая. Усаги маячила чёрным силуэтом далеко впереди. Ами явно ничего не слышала, полностью поглощённая своим новым компьютером-наручем. Ржавая железнодорожная колея так и тянулась справа от шоссе, иногда параллельно ему, иногда отдаляясь плавным изгибом чтобы чуть погодя снова вернуться.

Нарг как раз рассказывал про банду-племя Ханов, у которых прабабка отбила нынешнюю президента НКР и пережиткам которых они с Суликом недавно наваляли, когда шоссе повернуло обратно на запад. С севера надвинулась линия электропередач, и пошла параллельно шоссе. Ажурные мачты высились, нетронутые временем, но от проводов не осталось и следа.

— А вот и триста девяносто пятое, — заметил Нарг, прервав свой рассказ и сворачивая влево, на целину, поскольку число ржавых автомобильных останков на дороге начало возрастать, мешая ехать.

Справа впереди показались развалины, оказавшиеся при ближайшем рассмотрении крошечным, с квартал, городком, оседлавшим перекрёсток с ещё одним шоссе, тянущимся с юго-юго-востока на северо-северо-запад. Это было прямым, словно по линейке, до самого горизонта. Пересекая его в сотне метров от непроезжего перекрёстка, Нарг остановил автомобиль, в результате чего стал виден забавный оптический эффект: налево, к югу, это шоссе так, по линейке, и карабкалось на далёкие холмы, в результате чего казалось уходящим, утончаясь, в небо.

Ранма сначала не поняла, что её насторожило, какая-то неправильность. Потом пришло понимание: ставшие уже привычным элементом пейзажа, автомобильные остовы здесь отсутствовали как класс. Шоссе тянулось чистым. Заинтересовавшись, она протиснулась через боковой проём, изящным кувырком вылезя наружу.

— В ту сторону, — показал налево, на юг, Нарг, распахивая дверь и вставая, — Дейгло, миль сто или около того. Там, — он махнул рукой на север, в сторону намертво забитого металлоломом перекрёстка, — Джанктаун, миль сорок. Оттуда то же триста девяносто пятое идёт к Шейди Сендс (Тёмным Пескам, машинально расшифровала про себя Ранма)...

— Которые двадцать миль в бок по другой дороге, — ехидно вставил Сулик.

— Ну, город да, но там всё вокруг так плотно заселено, — выкрутился Нарг, — что это всё от самых гор на север и восток один непрерывный штат «Тёмные пески». Городков всяких столько, что я названия не упомню... Дальше эта дорога идёт на Рино, это, кстати, уже не НКР, оттуда уже... в разные места.

Слушая, Ранма одновременно оглядывалась. Автомобильные остовы оказались просто стащены на обочину. Растительность в трещинах - угнетённая, а некоторые ямы носили следы выравнивания песочком. Иначе говоря, дорога была слегка ухоженная, хоть и мало наезженная. Ещё здесь была явственная колея объезда, огибающего руины перекрёстка по широкой дуге слева.

— Дорога улучшена? — спросила она. — Я имею в виду, убрана?

— Да, расчистили, — подтвердил Нарг. — Хотя зряшная работа, я считаю. Напрямую между Дейгло и Джанктауном ездят редко, торговлю удобнее через Боунъярд и Ступицу вести.

— 『Боунъярд означает Свалка, — неожиданно прорезалась Ами, переводя для своих. — Дословно - «костяной двор». Шейди Сендс - Тёмные пески, Дейгло - Дневное Свечение, хотя, возможно, это игра слов от «Диего» - вроде бы, в той стороне как раз Сан-Диего?.. Ну, а Джанктаун - Хламгород.』

— 『Спасибо, — поблагодарила Аканэ. — Теперь понятнее. Свалка(Boneyard), Тёмные Пески(Shady Sands) Дневное Свечение(Dayglo), Хламгород(Junktown)... Ранма, слышал?』

Рыжая буркнула что-то утвердительно-неразборчивое, вползая, словно червяк, обратно в машину.

Нарг уже уселся обратно и захлопнул дверцу когда издалека, со стороны руин при перекрёстке, донёсся панический визг.

Рыжая выскользнула обратно наружу, Аканэ напряглась. вглядываясь, а Ами нервно заозиралась по сторонам, окончательно возвращаясь к реальности.

— 『Мы ни о ком не забыли?』 — риторически вопросила Ранма. — 『Готичная такая, ещё вперёд разведывать собиралась?..』

Внимательному взгляду руины представляли собой выгоревшие остовы, с остатками хлипких стен и ржавыми грудами перекрученной кровельной жести. Целых зданий там не было точно. Автомобили, если приглядеться, тоже были выгоревшими, лет сто, наверное, назад. Самой целой была перекошенная дуга со светофорами. Неудивительно, что эта груда хлама никого не заинтересовала: защиты от солнца там точно не было. Разве что палатку за огрызками стен спрятать?..

Броситься на помощь никто не успел. Под панические Усагины вопли, из руин выметнулся стремительный пыльный след. Пометался суматошными зигзагами по пустыне, потом резко свернул к автомобилю. Впереди клубов пыли стала видна Мрачнота в матроске, несущаяся, словно спугнутый заяц.

— 『Что, засаду нашла?』 — прокричала ей Ранма, сложив ладони рупором.

— 『Крыыыыииисаааааа!!』 — протрубила пожарной сиреной Усаги, приходя в себя и пытаясь затормозиться. Что ей отлично удалось. Лицом о каменисто-песчаный грунт.

Индейцы сочувственно поморщились

— 『Снова с лошадь размером?』 — саркастически осведомилась Ранма. И сразу пояснила озадаченным индейцам: — Крыса.

— 『Неее,』 — отмахнулась Усаги, вставая и отряхиваясь. Физиономия у неё была почти не поцарапанная, но костюм запылился. — 『С кабана.』

— 『И только? — удивилась Ранма. — А чего бегаешь тогда? Ты же, помнится, как его, энтелодона...』

— 『Она напрыгнула! — с некоторым раздражением перебила её блондика. — Внезапно! И, между прочим, от энтелодона того я тоже сначала бегала, как никогда в жизни!.. А вообще, кто - охотник, а кто - дичь решается тем, кто первый

напрыгнет! Я просто отпрыгиваю очень... Ай! Погналась!』

Из оседающих после Усагиного забега клубов пыли проявилась не то, чтобы большая, но весьма плотненькая тварь, больше всего напоминавшая лысого розового бультерьера. По крайней мере, челюсти соответствовали.

— Свинокрыс, — пояснил Нарг, выхватывая свой большой, серебристый «пустынный орёл». — Патрон жалко, но укус у этой твари зверский...

— Дайте мне! — предложила Усаги с таким непривычным, гастрономическим энтузиазмом, что у Аканэ мурашки по спине пошли. Разговоры - это одно, но со спасения Усаги из того дикого мира прошла едва ли неделя, и товарищи ещё не успели привыкнуть к тому, что она теперь - битая жизнью выживальщица.

— Магия? — спросил Сулик.

Усаги подняла руку к виску:

— 『Глум Тиара Экшен!』(Мрачная диадема, действуй)

Диадема обернулась диском тёмным, над её рукой парящим, обещающе вращаясь. Миг - и он ударил, чёрной молнии подобный, попадая в свинокрыса, пыль и искры высекая. Тварь словно окаменела, на вид вроде невредима. Тело жирное застыло.

— Срань господня! — прокомментировал Сулик.

— 『Интересно, а он вкусный?』 — вслух подумала нео-готка, машинально ловя вернувшийся диск и водружая диадему себе на лоб. Она направилась к свинокрысу. Тот с мокрым чвяком разъехался на левую и правую половины, заваливаясь на бок и орошая песок вырвавшейся под давлением кровью. Девушка в чёрном сейлор-костюме отвалила оказавшуюся сверху половину и начала с любопытством ковырять пальцем в кровавом месиве.

Веко Аканэ дёрнулось.

— Она говорит, хорошо ли оно на вкус, — перевела Ранма.

— Весьма, — ответил Нарг, — но пришлось бы свежевать, разводить костёр... А до Ступицы всего тридцать миль.

— 『Он говорит вкусно, но некогда,』 — с сожалением перевела Ранма.

Поехали дальше, вернувшись на то шоссе, по которому двигались изначально. В свете её предыдущих достижений, Усаги усадили в багажник к Ами. Шоссе здесь тоже было расчищено и условно так подровняно - ровно одна двухполосная половина его. Нарг пустил машину чуть побыстрее.

Ранма любопытствовала, как тут насчёт разбойников: земли хоть и считались условно обжитыми, по сторонам тянулась всё та же до одурения монотонная пустыня, поросшая редкими жёсткими кустиками.

Нарг ответил в том плане, что где караваны - там и разбойники, а тут разве что пустынных крыс грабить, маршрут совершенно нехоженый. Вот ближе к Ступице - там могут, но, опять же, патрули рейнджеров.

Где-то через час слева показалась плешь солончака. Наезженная дорога забрала вправо, отклоняясь от шоссе по съезду к разрушенному мосту развязки, собственно, шоссе и перекрывшему. Аканэ прокомментировала, мол, богато жили, раз посреди голой пустыни такое транжирство вместо перекрёстка со светофором.

Дорога вернулась на шоссе. Солончак скрылся за складками обманчиво плоской равнины, и снова потянулась всё та же пустыня.

Впереди показалась крошечная фигурка бредущего человека.

Девушки с интересом уставились на приближающегося пешехода: возможно, это окажется первый обычный человек этого мира? Ни Нарг с Суликом, ни гули из Двенадцатого к обычным точно не относились.

При ближайшем рассмотрении встреченный оказался парнем лет пятнадцати, в драной соломенной шляпе и мешковатой одежде некрашеной кожи. Он целеустремлённо шагал навстречу с мешком за плечами, но остановился насторожённо как только заметил автомобиль.

— Йо, — поприветствовал путника Нарг, останавливая машину. — Что слышно?

— Да так... — стушевался путник под взглядами шестерых незнакомцев, четверо из которых - симпатитчные девушки. — Ничего интересного...

— Тебя отец что-ли за пропавшим брамином послал? — прозондировал Нарг.

Всё интереснее и интереснее, подумала Ранма, с интересом наблюдая за развитием их диалога.

— Я теперь старатель! — возмутился парень, гордо выпячивая тощую грудь.

— Не хлипковат ты для старателя? — скептически осведомился Нарг, уставившись нарочито оценивающим взглядом.

Выглядел тот словно жердь в рванине: шейка цыплячья, в штанах из мягкой кожи, где заплаток было явно больше половины и неопределённого цвета майке. На ногах - какие-то просто онучи: неопрятные, драные обмотки, подвязанные кожаными ремешками, с подошвами, кажется, просто примотанными к стопе теми же ремешками.

Завершала композицию бейсбольная бита на поясе, явно склеенная из двух продольных половинок разного цвета и подвязанная верёвкой.

— Я найду хранилище под Барстоу! — окрысился в ответ молодой да резкий. — Вот увидите!

— А если не найдёшь? — продолжал давить Нарг. — А если оно занято?.. Куда потом? В банду?

— Его не может там не быть! — не сдавался юноша, в пылу спора позабыв и про девушек с их ногами, и про численный перевес другой стороны. — Про Хранилище двенадцать в Бейкерсфилде все знают, это Максон где братство сидит. А под Барстоу тоже должно быть! Точно! И я его найду, вот увидите! Вы все увидите! — Он резко развернулся, и зашагал прочь.

— Ну, твоя жизнь, — махнул на него рукой Нарг, видя, что пациент безнадёжен.

— Не делай... Не будь глупым, — попыталась помочь Аканэ когда осознала, что видит перед собой типичного сбежавшего из дома мальчишку, ничего о такой жизни не знающего и не умеющего. Как назло, слова не находились: от волнения её знание английского, и так невеликое, вдруг решило притвориться ветошью. — Банды плохо!

— Я не слушаю советов от какой-то там хукер! — бросил тот через плечо, поддёргивая на поясе своё хлипкое оружие.

— Хукер? — Аканэ нахмурилась.

— 『Сдаётся мне, это слово обозначает...』 — начала Ранма. Запнулась, посмотрела на Аканэ внимательно, и продолжила с опаской : — 『этих... девушек лёгкого поведения.』

— 『Какое хамло!』 — весьма мирно отреагировала Аканэ.

— Фермерский молодняк, — подытожил Нарг. — Вечный источник проблем и свежей крови для разбойников.

— Не стоило его отговорить? — озабоченно спросила Ами.

— А... — махнул рукой Нарг с выражением «море ложкой не вычерпаешь»

Последовавшая дискуссия на тему фермеров и их придурей растянулся минут на десять. Потом из-за очередного подъёма показался караван. Ни с чем иным это колышущееся в мареве пятно спутать было нельзя, невзирая на расстояние: пара животных флегматично шагала в такт, за ними проглядывало что-то широкое и низкое, а позади - ещё одна пара.

— Наверно фермерам из Ступицы что-то везут, — пояснил Нарг. — Сейчас поравняемся, и узнаем.

Животные оказались коровами. Двухголовыми коровами. Ами аж приподнялась, опираясь на крышу, и уставилась на очередную ошибку природы. Этот мир словно издевался над ней!

— Привет, — сказал Нарг караванщикам, объезжая караван по правой обочине и останавливая автомобиль когда поравнялся с головной упряжкой. — Что слышно? Торгуете чем?

На телегах сидело, свесив ноги, по два крепких мужика в одежде ненамного лучше, чем у давишнего парня. Заплаток поменьше, обмотки поопрятнее, майки почище - и ещё у них были бороды. А в остальном - один в один. Если бы того «старателя» прокачать хорошенько, увеличив раза в три в ширину.

— Ничем, что тя могло бы заинтересовать, — неприветливо ответил самый хорошо одетый (относительно) из четвёрки, даже не думая останавливаться. У этого, в отличие от остальных, шляпа была кожаной, а оружие - двуствольный обрез. У остальных ружья были одноствольные, и какие-то совсем уж убитые. Но у всех.

Телеги представляли собой плоские широкие ящики из грубых досок на автомобильных колёсах, по одной оси на телегу. И пусть покрышки были лысыми, драными и вспученными, но плавность хода они обеспечивали. Особенно на такой флегматичной скорости.

— Что это за животные? — спросила Ранма, с любопытством разглядывая и рогатую тягловую силу, и караванщиков, и телеги. Груз представлял собой какие-то мешки и свёртки.

— Так брамины -же, — не понял Нарг, и она подумала, что он действительно упоминал этих «браминов», забыл только сказать, что это двухголовые коровы. И сколько ещё таких сюрпризов предстоит? Мужик, вроде, правильный - но уже видно, что думать - не его стезя.

— Коровы? — неуверенно переспросила Аканэ.

Нарг пригляделся:

— Не, это оксен(???).

Аканэ озадаченно нахмурилась, не поняв его поначалу. Потом вспомнила, что в английском всё наизнанку: вместо того, чтобы говорить, как нормальные люди, «самец коровы», у них для этого отдельное слово. Причём, на «корову» ничем не похожее. Словно это два разных вида животных, чесслово.

Но всё равно что-то не сходилось.

— 『Эй, Ранма, вроде самец коровы должен быть булу ?』

— 『А это уже не совсем самцы. У них самое дорогое чик, чик,』 — любезно объяснила та, изображая двумя пальчиками ножницы. — 『И для этого в английском - угадай, что? Ещё одно слово.』

Веко Аканэ дёрнулось.

Ами, тем временем, слезла с автомобиля и нервировала караванщиков, встав у тех прямо на пути и лихорадочно сканируя ближайшего брамина. Левая голова косилась на неё, правая дремала с закрытыми глазами, пережёвывая жвачку. Потом проморгалась, и тоже уставилась на Ами, перестав жевать.

Караванщиков внезапная остановка из-за такого нездорового внимания к их транспортному средству совсем не радовала.

— 『Хватит уже,』 — спохватилась Аканэ. — 『Дай проехать, ты их пугаешь.』

Она начинала опасаться, как бы подругу не проверили на пробиваемость картечью: уж больно нервно караванщики держались за свои ружья.

— 『Эй, очнись.』 Ранма вывесилась слева из машины и энергично ткнула девушку-гения пальцем в бок.

— 『А? Что?..』 — Та заполошно огляделась по сторонам, наткнулась на мрачные взгляды караванщиков и смутилась: — Прошу прощения! — Она отступила с дороги, кланяясь.

— Эй, мы просто едем мимо, — поспешил разрядить ситуацию Нарг, демонстрируя ладони в умиротворяющкем жесте.

Главный караванщик пробурчал что-то нелестно-неразборчивое и щёлкнул кнутом. Брамины тронулись с места и пошли, сопровождаемые поскрипыванием телег.

— Моя думай, они нас неправильно понимай, — грустно сказал Сулик.

Караван уже отъехал на некоторое расстояние, когда кто-то из караванщиков выругался. Аканэ училась быстро, поэтому ей удалось чётко разобрать «богом-проклятые психненормальные браминами-одержимые шлюхи».

— 『Что же за сволочизм такой!』 — пыхнула она раздражением. — 『Второй раз к ряду!』

Судя по гамме эмоций, прокатившейся по лицу Ами, та тоже расслышала.

— 『Сталкиваясь с неизвестным, люди имеют дурную тенденцию думать самое худшее из известного,』 — философски заметила Ранма. — 『Вроде, «стрела Аримана» эта хрень называется... Смотрите. Вот встречают местные крутых парней на крутой тачке, с крутыми пушками, а при них - легко одетые красавицы без оружия. И что им первое приходит в голову?』

— 『Гадство,』 — проскрежетала зубами Аканэ.

— 『Надо что-то придумать,』 — заключила рыжая. — 『Иначе все встречные так и будут думать, что блатные шлюх везут. Оно нам надо?』

— Нам надо придумать что-нибудь, — эхом отозвался на своём языке Нарг. — Иначе все встречные будут думать, что два мейд-мена из Рино шлюх везут. Нам этого не надо.

Ами тихо рассмеялась.

— Они сказали одно и то же, слово в слово, — ответила она на немой вопрос Сулика.

— 『Нам просто надо сразу всем показывать, что мы - супергероини, а не какие-нибудь там!』 — воинственно заявила Аканэ.

— 『И всему свету засветить свои способности, ещё даже не разобравшись в местных раскладах?』 — зарубила идею рыжая.

— 『Может, сшить одежду из мешков и вернуться в человеческую форму? — неуверенно предложила Аканэ, косясь на содержимое багажника. — Тогда нас за шлюх точно не примут.』

— 『Правильно, нас примут за нищих шлюх,』 — зарубила идею Усаги.

Наступило молчание.

— 『Похоже наше решение двигаться в сэйлор-формах было преждевременным, — раздосадованно начала Ами — Надо стараться обходиться без траснсформации где только возможно, и постараться представить наши сэйлор-формы отдельными личностями.』

— 『Но тогда вы двое будете слишком уязвимы ко всяким случайностям,』 — возразила Ранма.

— 『Попытаться изменить их костюмы, добавив шорты? — предложила Аканэ, косясь на Усаги в её чёрно-сером прикиде. — Хотя, это вообще возможно?』

— 『Давайте я попробую,』 — предложила Ами. Отошла на пару шагов в сторону, повернувшись ко всем спиной, постояла, сосредотачиваясь... — Сила кристалла Меркурия, Преображение! — Её окатила волна повторной трансформации.

Ранма с грустью поняла, что не способна различить подробностей. Лишь неуловимая волна света - и всё. А ведь в этом кратком миге на самом деле больше, гораздо больше. Похоже, так видят момент преображения обычные смертные.

— 『Это... Не совсем то,』 — прокомментировала Аканэ после долгой паузы.

— 『Да,』 — согласилась Ами, поворачиваясь в талии и наклоняясь чтобы со всех сторон рассмотреть дутое подобие шорт, как у средневекового пажа. Контуры тела-то они скрывали отлично, словно наложенный на её фигуру шар, но всё равно не доставали и до середины бедра. — 『Я пыталась растянуть до колена, но трансформация сопротивляется.』

— 『Я думаю, проблема не в этом,』 — заметила Ранма, критически разглядывая её. — 『Наряд слишком идеальный, тело слишком чистое. Как ни крути - за местную не сойдёшь.』

— О чём спорите? — полюбопытствовал Нарг, косясь на неожиданные изменения в Амином костюме.

— Что сделать, чтобы их нельзя было перепутать со шлюхами, — объяснила Ранма, — когда в... супергеройских формах Пока нет идей.

— Моя думай, вам надо образ ломай, — предложил Сулик, задумчиво поглаживая кость в носу. — Добавляй что-то отвлекающее.

— Носить оружие? — тут же развила идею Ранма.

— Но мы не умеем стрелять, — напомнила Аканэ, вспоминая случай в том мире магической пустоши, где их нагрузили револьверами.

— Оружием надо умей пользоваться чтобы воин верить, — согласился Сулик.

— 『Да, огнестрел на нас будет, как на корове седло,』 — пересказала для Усаги Ранма. — 『Любой опытный стрелок сразу увидит, что оно у нас для красоты.』

— Тогда мечи? — предложила Ами. — Мы все тренировались с... деревянным мечом и хотя бы знаем, с какого конца за него браться.

— Должно сработать, — одобрил Нарг. — Но придётся поискать, где они продаются. Мечами, пожалуй, только некоторые мафиози в окрестностях Рино пользуются. Остальные - либо огнестрел, либо что-нибудь... черепо-проламывательное.

— Ещё им троим нужна приличная одежда, — указала на товарищей Ранма. — Чтобы могли вернуться из супер-геройских форм.

— Без проблем, — ответил Нарг. — Денег у нас достаточно, даже ещё лут с ханов не весь толкнули. Доберёмся до Ступицы - проспонсируем, там что угодно купить можно.

— Луто ? — переспросила Аканэ, не поняв слова.

— Ну, военные трофеи, — объяснил Нарг. — Всякую шваль, вроде тех же ханов, мало завалить. Надо ещё их барахло собрать, унести и продать не совсем уж за бесценок. Вот с последним всегда проблемы.

— Автомобиль помогай, — добавил Сулик. — Очень.

— А, понятно, — одобрила Ранма. — Грабь награбленное.

Чтобы не толочь дальше воду в ступе, загрузились в автомобиль и поехали дальше. При этом трое девушек в матросках спрятались на заднем сиденье, откуда их голых ног не видно, а наваленные там ценности переложили в багажник, и привалили сверху Ранмой, чтобы ничего не вывалилось. Она-то была уже в местной одежде, а, по словам Нарга, костюм хранилища не был такой уж редкостью. Особенно такой поношенный.

Дорога продолжала тянуться как по линейке. По левую руку вдали иногда попадались небольшие, но скалистые горушки. Впереди и по правую руку проявился из голубой дымки и начал медленно вырастать иззубренный силуэт горного хребта. По сторонам от дороги попадались руины крохотных городков, иногда - какие-то сараи, явно новодел из хлама, и загоны из ржавой колючей проволоки. Кое-где паслись стада браминов - все двухголовые, к пущему возмущению Ами. Ранма один раз углядела вдалеке пару ковбоев, верхом на тем же браминах, из чего сделала вывод, что лошади вымерли.

Дорога долго карабкалась на плоскую возвышенность, потом перевалила верхнюю точку, довернула чуть направо и пошла вниз, опять прямая, как по линейке, вздымаясь вертикальными волнами по холмам. Открылось взору плавно закругляющееся вверх подножие гор впереди, налево - понижающихся, мельчая в каменистыми холмами, направо - уходящими вдаль. И далеко впереди на фоне этой вогнутой равнины - серая чёрточка поселения, поблескивающая железными листами, курящаяся ниточками дымов. Вокруг были разбросаны зёрнышки ферм.

— Вот и Ступица, — довольно заметил Нарг.

Обогнали ещё один караван, почти неотличимый от предыдущего. Потом - женщину с тележкой на двух велосипедных колёсах без шин. Та подозрительно оглянулась на автомобиль поправила ремень карабина.

— Шляпы! — неожиданно вставила Ранма, провожая взглядом исчезающую вдали пешеходку с прицепом. — Обязательно всем шляпы! 『Мне - чтобы физиономия не загорела, вам - посмотреть, как сложится с сэйлор-костюмами.』

— Шляпы - отличная идея, если подумать, — одобрил Нарг. — Мы сами не носим, нам так привычнее, а городские жители...

— 『Ещё, вам троим надо придумать настоящие супергеройские имена,』 — добавила Ранма. — 『Лучше сейчас, пока до города не доехали.』

— 『Почему?』 — возмутилась Аканэ. — 『Я как была Сэйлор Ирис...』

— 『Не держаться за старую жизнь?..』 — перебила её Усаги. — 『Правильно придумано. Чур я Гривус(Горестная)!』

— 『Эээ,』 — опешила Аканэ.

— Чилл Мист(Леденящий Туман), — сказала Ами на английском. — Приятно познакомиться.

— 『Эээ...』 — совсем растерялась Аканэ.

— 『А ты у нас будешь Рэйнбоу Дэш(Радужный Рывок),』 — безапелляционно объявила Ранма.

— 『Эээээ?!..』

* * *

28 января 2017.

Благодарность за вычитку:
— Crystal
— Araviel
— Paganell 8-

<< предыдущая глава ~~Дикая пустошь - главная~~

Обсудить сам фанфик или его перевод можно на нашем форуме (но на форуме нужно зарегистрироваться ^^
Это не сложно ^_^)

Будем благодарны, если вы сообщите нам об ошибках в тексте или битых ссылках ^_^ — напишите письмо или на форум, или еще проще — воспользуйтесь системой Orphus

Ошибка не исправлена? Зайдите сюда. В этой теме я буду выкладывать те сообщения, из которых я не поняла, что мне исправлять